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Analogie parfaite entre le cannabis et la vanille.

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Une très belle comparaison pourrait nous permettre d’anticiper les marchés à venir…

Avec l’accord de l’auteur Jim Plamondon, nous avons décidé de rapporter ce magnifique texte afin d’expliquer par analogie le lien entre le cannabis et l’industrie de la vanille : une vision d’avenir très intéressante.

Structure chimique de la vanilline

Que vous aimiez ou détestiez la vanille, vous ne pouvez pas nier qu’elle est partout et dans tout. On pourrait penser que ce serait génial pour le cannabis d’être “la nouvelle vanille”.

Ce ne serait pas le cas. Ce serait terrible pour l’industrie nord-américaine du cannabis, et peut-être même pire pour les cultivateurs de cannabis des pays en développement.

Vanille cultivée

Environ 18 000 produits contiennent des arômes de vanille ajoutés, faisant de la vanille l’une des saveurs et des parfums les plus populaires au monde. Au moins 170 composés chimiques uniques contribuent à sa saveur et à son arôme complexes et délicieux.

À l’origine, tous les arômes de vanille provenaient des gousses de l’orchidée tropicale mexicaine Vanilla planifolia ( la principale espèce d’orchidée utilisée pour produire la vanille), qui a depuis été transplantée dans le monde entier. Aujourd’hui, Madagascar – une grande île au large de la côte sud-est de l’Afrique – produit les meilleurs gousses et arômes de vanille au monde (principalement des extraits). 80 à 85 % de tous les arômes de vanille cultivés proviennent de Madagascar, où environ 80 000 petits producteurs de vanille cultivent la plante de vanille. La culture, la récolte et la transformation de ces gousses de fèves en arômes de vanille de haute qualité est un métier extrêmement complexe et exigeant en main-d’œuvre. La production de 1 kg de vanilline nécessite environ 500 kg de gousses de vanille, ce qui correspond à la pollinisation [manuelle] d’environ 40000 fleurs. Josephine Lochhead, présidente de la Cook Flavoring Company, a déclaré que les agriculteurs malgaches “cultivent et soignent ces gousses singulières avec un travail et des soins si minutieux que nous, en Occident, pouvons à peine le comprendre”.

Quel leçons pour le cannabis ?

La culture de la vanille exige autant de connaissances approfondies, d’expérience et de travail que la culture du cannabis, mais les producteurs de vanille sont extrêmement pauvres. Lorsque les prix du cannabis s’effondreront à l’échelle mondiale, la culture du cannabis se déplacera du monde développé vers le monde en développement, et même là, deviendra aussi peu rentable que la culture de la vanille. Les cultivateurs de cannabis nord-américains ne seront pas en mesure de soutenir la concurrence.
Oui, Big Cannabis pourrait interdire l’importation en Amérique du Nord de produits de cultivateurs de cannabis étrangers pauvres, mais cette interdiction n’aidera pas les cultivateurs de cannabis nord-américains, pour les raisons exposées ci-dessous.

Vanille artificielle

Dans les années 1800, les chimistes ont découvert que l’arôme et la saveur de la vanille provenaient principalement d’un seul composé chimique, qu’ils ont appelé “vanilline”. À partir de 1874, d’autres chimistes ont découvert des moyens de fabriquer de la vanille artificielle à partir d’intrants qui étaient beaucoup moins chers que les gousses de vanille. Le procédé le moins cher – la synthèse de la vanilline à partir du pétrole – a été commercialisé 100 ans plus tard, dans les années 1970.

La vanilline (4-hydroxy-3-méthoxybenzaldéhyde) est exactement le même composé chimique, qu’elle soit produite par les réactions chimiques qui se produisent à l’intérieur d’une plante de vanille ou par les réactions chimiques qui se produisent dans un laboratoire. Ce qui rend certaines vanillines “naturelles” et d’autres “artificielles” n’est pas ce qu’elles sont, mais comment elles sont fabriquées. Nous reviendrons sur ce point sous peu.

La vanilline artificielle fournit plus de 99% de la demande mondiale en arômes de vanille (20000 tonnes), dont moins de 1% provient d’extraits de vanille d’élevage (40 à 50 tonnes). Ce n’est pas surprenant, étant donné l’énorme différence de prix : en 2010, l’extrait de vanille d’élevage coûtait 1200 $/kg contre 10 $/kg pour la vanilline (120x). Après que Madagascar ait été récemment frappé par les cyclones et la sécheresse, le coût de l’extrait de vanille cultivé a grimpé jusqu’à 11000 $US/kg (1 100 fois)…. mais les agriculteurs de Madagascar restent pauvres.

Là encore, quel leçons peut on tirer ?

Aujourdhui, des cannabinoïdes artificiels sont fabriqués par tonne, légalement, au Etats-unis. La production est de haute qualité et à petite échelle (seulement des “tonnes métriques”, et non des conteneurs), de sorte que leurs prix sont plus élevés qu’ils ne le seront, plus tard.

Au fur et à mesure que ces usines passeront de la qualité pharmaceutique à la qualité alimentaire, les états-unis pourrait commencer à produire du THC artificiel, du CBD et d’autres cannabinoïdes précieux à des coûts semblables à ceux de la “vanilline” : 10 $/kg (comparativement à 3 000 $/kg aujourd’hui pour le CBD isolé du cannabis d’élevage). Ces réductions de coûts ne se feront pas du jour au lendemain, mais peut-être sur une décennie. La concurrence risque d’être féroce.

Tout comme pour la vanilline, le THC, le CBD, le CBG, etc. artificiels sont susceptibles d’être “assez bons” pour satisfaire 99% de la demande mondiale. Tous les cultivateurs de cannabis du monde se battront pour le 1% restant de la demande mondiale, et seuls les meilleurs cultivateurs de cannabis du monde, dans les pays en développement les plus pauvres, survivront… si vous appelez l’extrême pauvreté “survivre”.

En ce moment, vous vous dites peut-être : “Les cannabinoïdes simples sont beaucoup moins efficaces que les extraits de plantes entières. Un seul cannabinoïde artificiel ne peut concurrencer un extrait de plante entière. Les cultivateurs de cannabis seront sauvés par l’effet Entourage.

Imitation vanille

À la fin des années 1970, une compagnie d’épices McCormick a cherché à mettre au point un arôme de vanille peu coûteux qui correspondait mieux à celui de la vanille d’élevage. D’abord, McCormick a identifié la trentaine de composés chimiques – en plus de la vanilline – qui contribuent le plus fortement à la saveur et à l’arôme des extraits purs de gousses de vanille. Ensuite, McCormick a mélangé des versions bon marché de ces composés chimiques (la plupart artificiels) dans exactement les mêmes proportions que dans la meilleure vanille d’élevage du monde. L’imitation de vanille de McCormick se vend peut-être 5 fois plus cher (50 $/kg) que la vanilline seule (10 $/kg), mais c’est quand même 20 à 200 fois moins cher que l’extrait de vanille d’élevage. La saveur et l’arôme de l‘Imitation Vanille est un “accord parfait” (c’est-à-dire, subjectivement indiscernable) avec l’extrait pur de la meilleure vanille cultivée de Madagascar.

Leçon pour le cannabis : Les chimistes sont très susceptibles d’être capables de mélanger des cannabinoïdes artificiels, des terpènes et des flavonoïdes dans un extrait d’imitation qui est subjectivement impossible à distinguer et aussi efficace que les extraits de la meilleure souche Gorilla, Jack Herer, Charlotte’s Web, ou toute autre variété. De plus, un tel ” extrait de cannabis d’imitation ” peut éventuellement coûter un prix de gros ” imitation vanille ” d’environ 50 $/kg (5 cents/gramme) – beaucoup moins que le coût de l’extrait équivalent du cannabis d’élevage.

Ça a l’air incroyable, non ? Aussi incroyables que “les chips qui ont un goût de lasagne”… mais pourtant existent aujourd’hui, et elles sont le résultat de la même combinaison d’analyse chimique et de synthèse artificielle.

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Peut-être que maintenant vous vous dites : “Mais l’extrait de cannabis d’imitation serait artificiel, et personne n’aime rien d’artificiel de nos jours. Les grandes marques font du “tout naturel”. Les cultivateurs de cannabis seront sauvés par le mouvement végan …. !

Vanille biosynthétique

Récemment, des sociétés de biotechnologie comme Evolva, Solvay et d’autres entreprises ont mis au point des souches de levure génétiquement modifiées pour produire de la vanilline.

Pourquoi se soucier de la biosynthèse, alors que la vanilline biosynthétique coûte près de 50 fois plus cher que la vanilline produite par les procédés industrialisés et éprouvés de la chimie artificielle ? Et quand les organisations de la société civile se sont opposées à la vanilline biosynthétique comme le cas de Haagen-Dazs qui a dit “non” au synbio. Pourquoi s’inquiéter…

La Food and Drug Administration (FDA) au États-Unis définit actuellement le mot “naturel” comme suit :

Le terme arôme naturel désigne l’huile essentielle, l’oléorésine, l’essence ou l’extrait, l’hydrolysat de protéines, le distillat ou tout produit de torréfaction, de chauffage ou d’enzymolyse, qui contient les constituants aromatisants dérivés d’une épice, un fruit ou un jus de fruit, un jus de légumes ou de légumes, une levure comestible, une herbe, une écorce, un bouton, une racine, une feuille ou un produit similaire, une viande, des produits marins, de la volaille, les œufs, des produits laitiers ou leurs produits fermentaires, qui jouent dans les aliments un rôle non négligeable en tant que nutritif et qui aromatise les produits laitiers.

La définition de l’Union européenne est similaire (avec quelques subtilités) :

Par “substance aromatisante naturelle”, on entend une substance aromatisante obtenue par des procédés physiques, enzymatiques ou microbiologiques appropriés à partir de matières d’origine végétale, animale ou microbiologique, soit à l’état brut, soit après transformation pour la consommation humaine par un ou plusieurs des procédés traditionnels de préparation alimentaire énumérés à l’annexe II[qui comprend la fermentation].

En d’autres termes et selon ces définitions, l’arôme de vanille (qu’il s’agisse simplement de vanilline ou d’un mélange plus complexe de composés chimiques) peut légalement être qualifié de “naturel” si ses produits chimiques aromatiques ont été extraits par des produits de fermentation de souches de levure génétiquement modifiées peut, légalement, être étiqueté comme “arôme naturel de vanille”.

Ce n’est pas un secret. Les fabricants s’en vantent.

[Solvay’s biosynthetic] Rhovanil® US NAT est un ingrédient très pur, d’origine naturelle, facile à utiliser et qui remplace la vanilline synthétique à raison d’un pour un. Cela signifie que les fabricants américains d’aliments et de boissons sont mieux placés pour fournir des produits ” naturels ” et ” propres ” sans compromettre l’attrait des consommateurs.

Mais cela n’arrivera sûrement jamais au cannabis, n’est-ce pas ?

Il y a quelques mois, le géant canadien du cannabis The Cronos Group a investi 122 millions de dollars dans la société américaine Ginkgo Bioworks. Selon les termes de l’accord, Ginkgo fabriquera génétiquement de la levure pour produire, par fermentation, les huit cannabinoïdes THC(A), CBD(A), CBC(A), CBG(A), THCV(A), CBGV(A), CBDV(A), et CBCV(A). Le prix cible est de 1 000 $US/kg – 1/3 du prix du CBD extrait du cannabis d’élevage aujourd’hui – mais ce n’est qu’un début. Les économies d’échelle pourraient faire baisser le prix beaucoup plus bas.

Jason Kelly, PDG de Ginkgo, a déclaré que le brassage de cannabinoïdes à partir de levure est ” moins cher, il n’est pas soumis aux conditions météorologiques, le prix n’est pas partout, il n’est pas différent si vous le cultivez au Maroc ou ailleurs, c’est juste un produit bien meilleur. La réalité, c’est que l’économie des brasseries va s’effondrer sous le poids de l’économie agricole.”

Ginkgo a déjà mis au point des souches de levure génétiquement modifiées pour biosynthétiser d’autres composés chimiques. De plus, le Ginkgo n’est pas seul. Beaucoup d’autres entreprises font des recherches dans le même sens. Parmi eux, les problèmes technologiques seront éventuellement résolus.

Les huit cannabinoïdes énumérés dans l’accord Cronos-Ginkgo ne sont que le début. Éventuellement, la biosynthèse de levure sera presque certainement capable de produire tous les cannabinoïdes, terpènes et flavonoïdes nécessaires pour produire une huile de vinaigre qui est subjectivement impossible à distinguer de l’extrait de votre variété de cannabis d’élevage préférée – et l’huile de vinaigre biosynthétique peut légalement être commercialisée comme “pure et naturelle”.

On pourrait imaginer que les principaux cultivateurs de cannabis d’Amérique du Nord pourraient s’organiser pour exclure les extraits d’organismes génétiquement modifiés brassés en cuve de la définition de “naturel” de la FDA américaine. Ce sera difficile, car ces mêmes “leaders de l’industrie du cannabis” financent le développement de cannabinoïdes biosynthétisés ! Cronos a investi dans Ginkgo Bioworks ; Organigram dans Hyacinth Biologicals ; Aurora Cannabis a acheté Anandia Laboratories etc.

Il n’y a pas que les entreprises. Les gouvernements financent également le développement de technologies de biosynthèse du cannabis (le Canada finance InMed ; les États-Unis financent Librede).

Certaines organisations non gouvernementales (ONG) s’opposent à la légalité de l’utilisation du terme “naturel” pour décrire les produits de la biosynthèse. L’objectif déclaré de l’un d’entre eux, le groupe ETC, est de “s’attaquer aux problèmes socio-économiques et écologiques liés aux nouvelles technologies qui pourraient avoir un impact sur les populations les plus pauvres et les plus vulnérables du monde… notamment en Afrique, en Asie et en Amérique latine”. Il n’est pas clair dans quelle mesure ces ONG pourraient se soucier des répercussions sur les producteurs de cannabis nord-américains.

Faiblesses de l’analogie

Aucune analogie n’est parfaite. La vanille n’est pas du cannabis.

Il y a moins de souches de vanille que de cannabis (une demi-douzaine contre d’innombrables variétés).

L’usine de vanille ne produit pas de fibres industrielles, de graines nutritives ou d’autres produits potentiellement aussi précieux que le chanvre.

La plus grande partie de la vanille d’élevage est consommée sous forme d’extraits, tandis que la majeure partie du cannabis est consommée en fumant, en vaporisant ou en mangeant.

Points forts de l’analogie

L’analogie vanille-cannabis présente de nombreux avantages

  • Comme la vanille, le cannabis est consommé à des fins récréatives.
  • Comme la vanille, le cannabis est également consommé médicalement.
  • La préférence des consommateurs se déplace rapidement des fleurs vers les extraits contenus dans les produits non fumés (gouttes d’huile, dabbing, comestibles, etc.). Une fois la fleur remplacée par des extraits, les extraits sont facilement remplacés par des cannabinoïdes non cultivés.
  • La volonté des consommateurs de fumer des matières végétales autres que le cannabis imprégnées de cannabinoïdes synthétiques (K2, Spice, etc.) démontre qu’il existe une demande à laquelle les cannabinoïdes non cultivés peuvent répondre de manière rentable.
  • L’économie est la même pour les cannabinoïdes que pour la vanille : il est moins coûteux de les fabriquer par chimie industrielle que par biosynthèse ; il est moins coûteux de les biosynthétiser que de les importer et il est moins coûteux de les importer que de les cultiver au pays.
  • Selon les règles actuelles, la demande des consommateurs pour des produits “naturels” peut être satisfaite par la vanilline et les cannabinoïdes, les terpènes et les flavonoïdes biosynthésisés.
  • La concentration excessive de l’industrie du cannabis sur seulement deux cannabinoïdes – THC et CBD – renforce l’analogie.
  • Si la demande du marché pour les huiles, les extraits et les isolats est satisfaite principalement par le cannabis non cultivé, alors la seule demande du marché pour le cannabis d’élevage sera celle des connaisseurs fumant la fleur de cannabis parée traditionnelle, et celle des fabricants dont la marque exige qu’ils utilisent des ingrédients “entièrement naturels” mais pas le cannabis biosynthétique. Cette demande est beaucoup plus faible que les projections de plusieurs milliards de dollars faites par les “promoteurs de l’industrie du cannabis”.
  • La culture des fleurs de cannabis, comme la culture de gousse de vanille, est très exigeante en main d’œuvre, et il est donc probable qu’elle se déplace vers des pays à très faible coût de main d’œuvre, qui exporteraient par la suite.
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Contre-arguments

Facteur temps:Lorsque la vanille artificielle a été synthétisée pour la première fois en 1874, elle était à peine moins chère que la vanille d’élevage. Au cours des 144 années qui ont suivi, la science et l’ingénierie se sont tellement améliorées que le prix de gros de la vanilline est 1/1000ème du prix de la vanille d’élevage. Cette baisse des prix a duré plus d’un siècle.

Aujourd’hui, cependant, le rythme des changements technologiques est beaucoup plus rapide. Toutes choses égales par ailleurs, le prix des cannabinoïdes artificiels et/ou synthétiques pourrait atteindre 1/1000ème du prix du cannabis d’élevage d’ici vingt ans, et peut-être dix – beaucoup moins qu’un “siècle”. De même, la technologie moderne pourrait accélérer le développement de l'”Extrait de cannabis d’imitation”.

Le “temps” permettra-t-il aux cultivateurs de cannabis de gagner du temps ?

En ce moment. Noramco fabrique des cannabinoïdes artificiels par tonne et légalement.

Considérez cette interview du PDG de Cronos concernant l’investissement de Cronos dans les cannabinoïdes biosynthétiques du Ginkgo.

Le PDG de Cronos y décrit les cannabinoïdes biosynthétiques comme coûtant 1/10ème du coût des cannabinoïdes d’élevage au départ. Comme l’a alors observé son intervieweur (même vidéo, 7:20), “Cela implique que ce renforcement massif de la capacité [agricole] du cannabis est déjà exagéré”.

La même observation a été faite par Alan Brochstein, qui a écrit cela :

“Pour être clair, l’industrie pourrait finir par être surdimensionnée si la biosynthèse devient une technologie évolutive.”

C’est à dire : Le temps n’est pas du côté des cultivateurs de cannabis. À moins que vos producteurs agricoles ne recherchent la qualité à un prix abordable pour les pays en développement, vous êtes comme Blockbuster dans un monde déjà Netflix.

Complexité

Le système endocannabinoïde du corps humain fabrique ses propres cannabinoïdes pour équilibrer les fonctions internes du corps. Le corps humain n’a pas de “système endovanilline”. Le cannabis est tout simplement plus complexe que la vanille.

Une mesure de la “complexité ” est le nombre de composés chimiques qu’elle contient. Le cannabis cultivé contient 483 composés chimiques – presque trois fois plus que la vanille cultivée, à peu près la même quantité que le chocolat, mais seulement la moitié du café .

Des études scientifiques soutiennent le contre-argument de la “complexité”, en validant l’effet Entourage, indiquant que les composés chimiques du cannabis interagissent entre eux et avec le corps humain de manière complexe.

Regardez l’étiquette des ingrédients de votre boisson gazeuse ou énergisante préférée. Vous trouverez probablement de la “caféine”, mais il est peu probable que vous trouviez du “café”. De même, Coca-Cola pourrait un jour ajouter du CBD à ses sodas, mais il est beaucoup moins susceptible d’ajouter des “extraits de cannabis à spectre complet”.

La plupart de la caféine contenue dans les boissons contenant de la caféine est synthétique. Le même argument s’applique à la bière infusée au THC.

Les cannabinoïdes synthétiques simples sont susceptibles d’être “assez bons” pour être utilisés dans d’autres produits, malgré leur infériorité par rapport aux mélanges naturels de cannabis d’élevage… surtout si le prix est correct.

Malgré la complexité du café, vous pouvez acheter des arômes artificiels de café au tonneau. Pareil pour le chocolat. Les chances sont bonnes que vous en ayez déjà consommé beaucoup… et qu’ils étaient assez bons pour que vous ne les remarquiez pas, ou assez bon marché pour que vous vous en moquiez. Si Coca-Cola choisissait d’ajouter de l’extrait de cannabis d’élevage, il achèterait presque certainement ces extraits aux producteurs de cannabis du monde en développement – encore une fois, pour obtenir un prix moins élevé – comme décrit ici.

Insensibilité au prix

Il a également été suggéré que les consommateurs de cannabis éviteront les cannabinoïdes artificiels et/ou biosynthétiques, les importations peu coûteuses et paieront plutôt une prime substantielle pour “les bonnes choses”.

La volonté de payer un supplément pour du cannabis artisanal de qualité supérieure sauvera-t-elle l’industrie du cannabis ?

Non, pour deux raisons.

Premièrement, le “prix” est le premier critère d’achat des consommateurs de cannabis. Comme sur tous les autres marchés, à un niveau de qualité donné, le prix est le principal déterminant des ventes. Il y aura, bien sûr, des “connaisseurs de cannabis” qui seront prêts à payer une prime pour “les bonnes choses”. Ce qui nous amène au point suivant.

Deuxièmement, la prime pour ” les bonnes choses ” n’est pas assez élevée pour compenser les coûts de production plus élevés.

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Quelle prédictions ?

Comme le dit le vieux proverbe danois : “Il est difficile de faire des prédictions, surtout sur l’avenir.” Néanmoins, malgré cet avertissement, je persisterai à faire des prédictions basées sur l’analogie de la vanille avec le cannabis, avec les mises en garde ci-dessus, comme suit.

Il est probable qu’au cours des sept prochaines années, plus ou moins :

Les cannabinoïdes artificiels seront offerts sur le marché à la fois sous forme d’isolats de cannabinoïdes simples et de mélanges de cannabinoïdes, de terpènes et de flavonoïdes que la plupart des consommateurs considéreront “assez bons” pour la plupart des applications. Ils coûteront environ 1/20ème (ou moins) du prix des dérivés équivalents du cannabis d’élevage. Ils seront étiquetés comme “ingrédients artificiels”.

Des cannabinoïdes biosynthétiques seront également offerts, mais à un prix qui se situe entre les cannabinoïdes artificiels moins chers et les dérivés du cannabis d’élevage plus chers. Les biosynthétiques seront étiquetés comme “ingrédients naturels”.

Les “produits de cannabis non cultivés” décrits ci-dessus représenteront, à eux deux, la majeure partie du marché des cannabinoïdes et des extraits de cannabis non floraux. (Pas 99%, comme pour la vanille, mais la plupart.)
Les importations de cannabis d’origine étrangère accapareront (pour les raisons évoquées ici) plus de 90% du marché nord-américain de la fleur à des prix de gros qui sont considérablement inférieurs au coût de production des cultivateurs US.

Implications pour l’industrie mondiale du cannabis

Dans les sept prochaines années, le cannabis ne sera plus cultivé commercialement que dans les quelques pays en développement capables de produire et d’exporter des fleurs de cannabis de qualité supérieure, certifiées sur le plan international, et leurs extraits aux prix les plus bas au monde.

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